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世界最老电脑重新上岗:已61岁高龄

来源: 作者: 时间:2012-11-22

61岁的电脑“哈维尔-德卡特伦”(也被称之为“WITCH”)。在尘封了20年后,这台电脑再次上岗

“哈维尔”的重量达到不可思议的2.5公吨,一度是世界上稳定性最高的电脑

“手工电脑”——工作人员需要手工记录信息——曾向“哈维尔”发起挑战,但在短短半小时后便败下阵来

“哈维尔”的重量大约相当于1.5万部迷你iPad,乘法时间在5到10秒之间,现代电脑不到1秒
 

上世纪50年代,一名讲师正在查看“WITCH”的穿孔纸带。在设计上,这台电脑更注重可靠性而不是速度,可连续工作几天不出错

上世纪60年代,伍尔弗汉普顿学院的彼得-伯登(左)和弗兰克-哈雷正在查看“WITCH”的穿孔纸带

“WITCH”采用828个十进计数管,480个继电器和大量纸带记录器,现保存在国家计算博物馆

 北京时间11月21日消息,据国外媒体报道,世界上仍在工作的最老电脑是61岁高龄的英国数字电脑“哈维尔-德卡特伦”(Harwell Dekatron,以下简称“哈维尔”),曾在仓库里尘封20年。借助于一项为期3年的修复计划,这个老古董又重新上岗。
 
“哈维尔”的重量达到不可思议的2.5公吨,相当于2万部iPhone 5,可占据整个房间。在白金汉郡布莱切利园的英国国家计算博物馆,人们可以领略这台最老电脑的风采。与当前闪电般速度的超速计算机相比,“哈维尔”的运算速度慢的可怜,很难用现代的技术术语描述。
 
国家计算博物馆的一名发明人在接受媒体采访时表示:“夸张地说,它的运算速度仅相当于一个灵巧的人使用手持计算器的运算速度。不过,它在设计上并不注重速度,而是注重可靠性。”当时,“手工电脑”——工作人员需要手工记录信息——曾向“哈维尔”发起挑战,但在短短半小时后便败下阵来。
 
“哈维尔”的处理器速度估计可达到100Hz左右,iPhone处理器的速度可达到800MHz,是“哈维尔”的800万倍。这台电脑使用充满气体的十进计数管,充当非永久性存储器(需要电力供应),与现代电脑使用的RAM(随机存取存储器)类似。“哈维尔”可存储大约7200字节信息,一部采用固态存储器的16GB iPhone的存储量是它的200万倍左右。
 
“哈维尔”的修复工作规模庞大,由一组电脑爱好者在一些最初的设计师帮助下进行。现在,这些设计师都已经是八九十岁的老人。计算博物馆的董事凯文-穆瑞尔偶然间发现一张“哈维尔”的照片,后循着照片找到储藏室。在此之后,修复工作正式启动。他说:“上世纪70年代,我第一次在伯明翰科学与工业博物馆的一次展览上看到‘哈维尔-德卡特伦’,当时我只有十几岁。第一眼看到它,我就喜欢上它了。博物馆关门后,这台电脑也从公众的视线中消失。4年前,我在偶然间看到一储藏中心保存的一些物品的照片。在照片的背景中,我注意到这台电脑的控制面板。当时,这台电脑已经被拆解成50份,所有电缆都已断开,需要很长时间才能追踪到所有不同的部件。”
 
穆瑞尔和一组志愿者成功找到了大约99%的零部件。当时,它已经在伯明翰博物馆的藏品中心尘封了20多年。他们利用最初的电路图和照片修复这台电脑。此外,他们还求助于最初的设计师,一些人已经八九十岁。修复工作负责人、博物馆志愿者德尔维-霍尔德表示:“修复工作是一项莫大的挑战,需要与大量零部件打交道,例如电子管、继电器和纸带记录器。现在,这些东西已经很难见到了,早已在现代电脑身上消失。团队中年长的人不得不重拾老旧的技能,年轻点的不得不从头学起。”
 
“哈维尔”1951年制造,是当时世界上仅有的十几台电脑之一。令人感到吃惊的是,这台电脑在经历了60年的岁月变迁后仍然健在,相比之下,其他同龄电脑早已经被回收或者毁坏。1951年,“哈维尔”在哈维尔原子能研究基地首次投入使用。在使用这台电脑实现自动运算之前,基地的一群接受过高等教育的年轻人一直使用机械手工计算器进行计算,既费时,又耗力。
 
在设计上,“哈维尔”更注重稳定性而不是速度,可以连续工作几天,不出任何错误。到了1957年,这台电脑在哈维尔基地成为废物。当时,基地的一名富有想象力的科学家组织了一场面向教育机构的比赛,获胜者可拥有“哈维尔”。伍尔弗汉普顿与斯塔福德郡技术学院(WITCH)最终获胜,“哈维尔”也随之更名为“WITCH”。1973年之前,这台电脑一直用于计算机教育领域。
 
“WITCH”曾在伯明翰科学与工业博物馆展出,1988年左右拆解而后放入仓库,从此被人遗忘。这台电脑采用828个十进计数管,480个继电器和大量纸带记录器,现保存在国家计算博物馆。穆瑞尔表示:“看到它再次工作,我的心情非常兴奋。它让我回想起自己的少年时代,可能正是这台电脑促使我投身计算机领域。你能够看到它的内部机制,这在现代电脑身上是不可能的。我们希望这台电脑能够继续鼓舞现在的孩子,培养他们对计算机学的兴趣。”
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